No montes elefantes: Turismo Responsable en Laos

MandaLao es un centro de conservación de elefantes ubicado en Luang Prabang, Laos. Aquí, existen tres tipos de tour para estar en contacto con elefantes. La primera opción se llama Into the wild, la segunda Therapeutic Trek y la tercera Full day. Nosotros decidimos hacer Into the wild. Esta experiencia quiere pedirte una cosa: NO MONTES ELEFANTES, hacé Turismo Responsable en Laos (y allá a dónde vayas).

El tour comienza con el pick up en el hostel a las 9 am. En el camino Tan, nuestro guía se presenta y nos presentamos nosotros (6 personas en total). Tan nos cuenta que hasta hace un año trabajaba en un lugar donde hacían ridding con elefantes y que su experiencia personal no fue muy grata. Por suerte, dice, pude cambiarlo al tener la oportunidad  de trabajar en MandaLao. Al llegar nos brindan una charla sobre la situación actual de los elefantes en Laos.

No montes elefantes: Turismo Responsable en Laos

Nos cuentan que en Laos quedan aproximadamente 850 elefantes de los cuales menos de la mitad están en libertad. En general los animales trabajan en la industria de la madera donde los usan para el transporte y carga. En este momento la tala de árboles es ilegal, aunque sigue existiendo.

Otra gran mayoría trabaja en la industria turística. Comúnmente se ofrecen tours en donde se incluye el famoso “ridding” que consiste en montar al cuello del animal mientras éste se desplaza.

Nos explicaron que el elefante es un animal con una piel muy seca por lo que precisa refrescarse para bajar la temperatura corporal y cuando tiene personas en su cuello, obviamente no lo dejan hacerlo.

Las jornadas de estos animales muchas veces pueden llegar a ser de entre 8 a 12 horas, ¿te imaginas caminando de 8 a 12 horas con alguien en la nuca? En MandaLao se promueve el NO ridding de elefantes.

Otro problema que enfrentan los animales es que muchas veces los que se encuentran en libertad irrumpen en los plantíos de la gente y les comen todas las cosechas, por ese motivo sucede que la gente en “defensa” de sus huertas, envenenan alimentos y se los dan y los animales se mueren. MandaLao logró un seguro para las granjas y cuando un elefante irrumpe en sus plantas se les reintegra la plata de los daños causados.

Otro grave problema es que los elefantes son robados y llevados a otros países, creando falsas identificaciones. En países como China el precio de los animales se eleva por 10 en relación con Laos. Para este problema se están instalando chips bajo la piel para poder rastrearlos.

En esta empresa tienen 9 elefantes en total. Ofrecen tres tours por día, por lo tanto se dividen en tres grupos aproximadamente, trabajando, una vez al día cada grupo de animales. Estos elefantes fueron rescatados de la industria de la madera y de otras empresas de turismo.

El tour comienza con una caminata adentrándote en la selva hasta encontrar a los elefantes que están con sus mahouts. Las elefantas tienen 38 y 35 años, son muy amigables y se acercan enseguida en busca de sus “golosinas”. ¡Las persuadimos con bananas que les encantan! ¡Te las quieren robar de las manos!

Nos explicaron cómo interpretar si están cómodas con algo o no. Si mueven las orejas están contentas, si las mantienen estáticas y paradas algo no les gusta mucho. También nos dijeron donde les gustan más los cariños: entre los ojos en la parte superior de la trompa. Son muy receptivas y te miran a los ojos, intimidante pero alucinante.

Después de persuadirlas con bananas comenzamos a caminar con ellas siguiéndonos. Los mahout les hablan dándoles las órdenes de caminar, detenerse, etc. Ellos también van caminando. Son animales muy obedientes ya que las entrenan para que puedan revisarlas los médicos y para hacer su trabajo.

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Nos explicaron que el entrenamiento es siempre con premios, el elefante es muy inteligente y es capaz de aprender, por ejemplo “si dejo que me revisen las orejas, me dan banana”.

En la caminata por la selva con ellas van comiendo lo que pueden por el camino y caminando por un curso de agua que se extiende por el trek. Paran para refrescarse, agarrando agua con su trompa y se la tiran por el lomo, en la nuca, se pasan barro por atrás de las orejas, en el pecho y lo disfrutan mucho. Mueven las orejas todo el tiempo. También entablan una comunicación entre ellas, se ponen las trompas en los oídos una de otra y emiten sonidos muy extraños.

Nosotros nos limitamos a observar, incluidos los mahouts. Luego de la parada para refrescarse seguimos caminando hasta llegar al río donde hay más bananas de premio. Ellas, felices, comieron bananas y nos repartieron baldes para mojarlas (si queríamos). Todos nos refrescamos en el río mientras las admiramos. Después, sacamos una foto grupal y tanto ellas como nosotros nos fuimos a almorzar.

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Estos animales comen en promedio 200 kg de comida por día. Es por eso que precisan mucho espacio, se calcula que cada elefante precisa 20 hectáreas, eso sería lo ideal. En total estuvimos dos horas desde que empezamos a caminar hasta volver al comedor a almorzar.

La experiencia fue increíble y única, y después de experimentar cuál es el trabajo de estos animales en este lugar podemos decir que valió hasta el último dólar, no solo por el tipo de actividad sino por todas las posibles soluciones en las que trabaja el centro de conservación, en cuanto a la realidad de estos magníficos seres en este país.

Consideramos que trabajan de una forma muy decente aunque obviamente no deberían hacerlo. Pero creemos que consumiendo este tipo de Turismo Responsable la calidad de vida de los elefantes en Laos va a cambiar considerablemente. Lamentablemente MandaLao es la única reserva de este tipo en todo Laos. No dudes en hacerlo con ellos para apoyar esta causa.

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Analia Cecilia Acuna
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